Langs de grenzen van China en Noord-Korea

Datum: September – oktober 2015
Your Planet reiziger: Rolf Sikkink
Soort reis: Groepsreis
Vakantiebestemming: China & Noord-Korea
Reisduur: 18 dagen


Triomfantelijke terugkeer

Ademloos tuur ik naar de prachtige sterrenhemel. Wauw! Zoveel sterren en zo helder, zoiets moois heb ik in Nederland nog nooit mogen aanschouwen. Maar hier, in Kyongsong, in het noorden van Noord-Korea, is de sterrenhemel een van de mooiste attracties. Het land is ’s nachts gehuld in volstrekte, volstrekte duisternis. Dat Noord-Korea een tekort aan elektriciteit heeft en daarom ’s nachts noodgedwongen de stroom uitschakelt, is voor een sterrenliefhebber geen ramp. Het is gewoon schitterend!

Wij zijn met een gezelschap van veertien personen en maken een reis door China en de Democratische Volksrepubliek Korea, zoals Noord-Korea officieel heet. De reis staat onder de bezielende leiding van Leonieke Glasbergen, de oprichter van reisbureau Your Planet. “Grenzen” is het onderwerp van deze unieke reis. Dat landsgrenzen in dit deel van de wereld niet zo potdicht zitten als menigeen denkt, blijkt bijvoorbeeld onderweg uit de vele opschriften in de diverse talen: In de Koreaanse autonome regio Yanbian in China is de voertaal Chinees en Koreaans, in de Chinese stad Hunchun zie ik reclame-uitingen in maar liefst vier talen: Chinees, Koreaans, Engels en Russisch – Rusland ligt zo’n twaalf kilometer verderop, en in de Noord-Koreaanse havenstad Rason staat de naam van deze stad op het plaatsnaambord in het Koreaans, Chinees en Engels. De mythe dat Noord-Korea het meest gesloten land ter wereld is, wordt hier, in Rason, keihard ontkracht door een simpel blauw verkeersbord in de berm van de weg.

Het is mijn derde reis naar de Democratische Volksrepubliek Korea binnen een tijdsbestek van twee jaar en het valt me op dat de reiziger steeds meer vrijheid krijgt.
De vorige keer bijvoorbeeld mocht ik onder begeleiding van de twee staatsgidsen op de fiets het land verkennen, nu mag ik door nachtelijk Pyongyang maar liefst bijna tweehonderd meter(!) in m’n eentje, dus zonder wakend oog van een van de staatsgidsen, van het restaurant terug naar mijn hotel wandelen. Dat is echt ongekend! De vorige keren maakte ik een kort ritje met de metro, namelijk van metrostation “Wederopbouw” naar het volgende metrostation “Glorie”, maar nu zoef ik ook langs de stations “Fakkel”, “Overwinning”, “Eenwording”, helemaal tot de metrohalte “Triomfantelijke Terugkeer”.

Stulpje

Het meest revolutionair deze reis is dat ik bij een bank in Rason opeens Euro’s mag inwisselen voor Noord-Koreaans geld. “De Noord-Koreaanse munt is de Won. De kans dat je dit geld te zien krijgt, is echter klein”, had ik vooraf aan de vakantie gelezen in de reisinformatie van Your Planet, “Voor buitenlanders is het verboden om de Won te gebruiken en uit te voeren.” Maar in de speciale, economische zone Rason mag ik wel geld wisselen om inkopen te kunnen doen op een plaatselijke markt. Geheel onverwachts dus sta ik bij een bankloket met een stapeltje bijzondere biljetten van 5.000 Won in mijn handen; op de voorkant van het bankbiljet prijkt het portret van een vrolijk lachende President Kim Il Sung, op de achterkant staat de afbeelding van het nederige stulpje waar hij, de latere Eeuwige Leider, geboren werd.

Kortom, de vakantieganger krijgt in Noord-Korea wat meer vrijheid en wordt nog wat meer in de watten gelegd.

Brug van Dandong naar Sinuiju

Brug van Dandong naar Sinuiju

Verschil

Een van de fascinerendste plekken tijdens de reis is de grensregio Sinuiju (Noord-Korea) / Dandong (China). De Yalu rivier vormt hier de grens – preciezer gezegd: de oevers van de rivier zijn de grens, beide landen beheren gezamenlijk de rivier. Een zwaarbewaakte brug, genaamd de “China – Noord-Korea Vriendschapsbrug”, verbindt de grenssteden, die beide een totaal verschillend karakter hebben. Aan de Chinese kant bijvoorbeeld, bij het Pearl Island Golf Hotel, ligt een golfbaan waar uitgebluste zakenmensen ontspannen een balletje kunnen slaan. Een paar meter verderop, over het water, zwoegen Noord-Koreaanse landarbeiders op een akker om de schamele oogst nog net voor het donker binnen te halen.

Op de stoep voor het hotel in Dandong steken feestgangers ’s avonds vuurwerk af, automobilisten claxonneren onophoudelijk en overal brandt neonreclame. Ademloos tuur ik vanuit mijn hotelkamer naar Sinuiju aan de overkant van de rivier. Wauw! Zo donker, zoveel geheimzinnigheid. In Sinuiju is het pikdonker. Ik zie alleen twee lichtbundels boven het plein waar de bronzen standbeelden van President Kim Il Sung en zijn geliefde zoon, Kim Jong Il, staan. In Dandong zijn de zichtbare verschillen tussen China en Noord-Korea de mooiste attractie. Het is gewoon schitterend!

Lees meer verhalen